El Mundial de 2026 tendrá 48 países y la Conmebol sumaría dos cupos

Mauricio Mondaca

La anuencia previa de las distintas confederaciones que conforman la FIFA hizo que el acuerdo fuera un trámite: la Copa del Mundo de fútbol se expande de 32 a 48 selecciones a partir del 2026 y todos ganan, ya que, en una reunión en mayo próximo, el organismo se aprestaría a concretar un aumento en los cupos mundialistas que dejarían a la Conmebol -que cuenta con 4,5 cupos actualmente- con 6,5.

Apuesta ganadora

Se trata del primer gran triunfo de Gianni Infantino, el hombre que reemplazó a Joseph Blatter en la testera de la FIFA, luego del escándalo de corrupción. La decisión dejó a un lado los reclamos de la Federación de Fútbol de Alemania y de la Asociación Europea de Clubes (ECA), presidida por el también alemán Karl Heinz Rummenigge, quienes reclamaron hasta último minuto por un supuesto daño a los intereses de los equipos.

Cómo será

El ente rector del fútbol mundial dijo que el nuevo formato incluirá una primera ronda de 16 grupos de tres equipos, en una fase previa en que dos selecciones de cada uno de ellos pasarán a dieciseisavos de final, en eliminatorias sucesivas a partido único. La idea de los impulsores de la iniciativa es que sea un mundial más abierto a selecciones que, de otro modo, verían muy difícil alcanzar la fase final de las 32 federaciones que la disputan actualmente.

“Creo que muchas naciones estarán felices en tardar dos años para clasificar a un Mundial y jugar solo dos partidos”, dijo Gianni Infantino.

Los cupos

El diario español Mundo Deportivo apuntó que los presidentes de las distintas federaciones dejaron para más adelante el tema de los respectivos cupos, es decir, del número de equipos que cada Confederación podrá clasificar. De todos modos, esbozaron un proyecto en el que África sería la gran vencedora, al incrementar notablemente sus selecciones hasta 9,5, cuando tenía antes cinco.

En principio, la distribución sería de 16 selecciones para Europa; la Conmebol clasificaría a 6,5; África, a 9,5; Concacaf, a 6,5; Asia, a 8,5; y Oceanía, uno.

Una de las dudas será qué camino tomará Australia, que se fue a la Confederación de Asia y dejó Oceanía, por tener que jugar habitualmente la repesca con un equipo de la Conmebol. Ahora tendrá la posibilidad de clasificarse directamente en caso de volver a Oceanía.

La sede del Mundial 2026 será decidida en mayo de 2020. La Concacaf aparece como la confederación candidata a quedarse con el torneo y estaría analizando una candidatura conjunta entre México, Estados Unidos y Canadá o, al menos, dos de los tres países.

Las reacciones

Cada una de las 211 asociaciones de la FIFA tienen derecho a voto en la elección presidencial del organismo y 135 de ellas nunca han jugado un Mundial, por lo que la expansión del torneo fue siempre uno de los principales temas en la interna del organismo.

La ECA, asociación que representa a más de 200 clubes europeos, dijo que a su juicio la decisión se basa en razones “políticas en lugar de deportivas” y que fue tomada “bajo una considerable presión”.